Trippin‘ The Rift, July 2010:

„Success doesn’t really matter so much, as long as the feeling is right; as long as we enjoy doing the things we do“

One of the things that I like the most about trip-hop is its diversity. It leaves room for exploration (and freedom to apply the term to whatever I feel like). Discovering new horizons and making the journey so exciting that reaching the destination really doesn’t matter anymore – this is the feeling I get when listening to the music of this project with a beautiful and meaningful name Botany Bay.  The band’s history is as adventurous as its music (which changes its stylistic course not just from album to album but from one song to another) and it hadn’t always been a smooth sailing. Stephan Kleinert, the founder of Botany Bay, talked to trippin‘ the rift about his project’s difficult past, inspired present and hopeful future.

tipkin – The project has a pretty long and quite eventful story. I wouldn’t ask you to go over everything, but what would be your most favorite and least favorite moment in Botany Bay’s biography from 1995 up until now?

Stephan – There are so many most favourite moments… it’s difficult to pick one of them. However, I think a definite high point was our concert at the Blue Shell Club in Cologne in November 2009. We played an audience of 300+ people, and such a number was unheard of for Botany Bay until then. I mean, on the internet we are constantly struggling to attract an audience, and suddenly there’s a cram-full club, dancing, enjoying and reacting to our music, having a great time, even singing along and giving this really fantastic response… that was quite something!

As for the least favourite moment – back in Heidelberg, when I started recording Grounded in 2003, I had great difficulties finding support for Botany Bay; at times I had the feeling that this town simply doesn’t want me to make music. I constantly had to fight for acceptance of what I was trying to do. Colleagues, co-workers, inmates, even close friends, they just couldn’t see the sense in it, in the eyes of most of them I was just wasting my time producing objectionable noise. Eventually, we really hit rock bottom when the landlord of our then rehearsal room locked in our instruments and recording gear and exchanged the cylinder locks because the day before we hadn’t agreed to the 200% rent increase he suddenly wanted. Said rehearsal room was a filthy, cramped little compartment without any sanitation or heating, and all of a sudden this moron asks a price which would have paid a luxurious two-roomed apartment… and there we sat, late at night, locked out, in the rain, in the middle of a down-and-out industrial area of Heidelberg, and I thought it was the end. I know it sounds kind of romantic now, but it wasn’t at the time.

But looking back, I’m rather proud of having survived the difficult time in Heidelberg. And as for said landlord… well, I’m sure that Karma is going to get him eventually. And that won’t be a pleasant experience.

t. – I think you picked a killer name for the band. How did the idea come about, and is there any significance to it?

S. – Actually there is. When we started the project in 1995, we took a world atlas and looked for a location that was as far away as possible; eventually we chose Botany Bay in Australia. For me, it’s still signifying yearning, longing for something distant and out of reach.

t. – Is there a way to get a hold of your previous releases? I’m really curious about Tales of the Bitter Seed.

S. – Ah, Tales of the Bitter Seed… I’d love to remaster and re-release that one! The big problem is,Tales… was recorded analogue on 8-track tape. I still have the tapes somewhere, but the hardware, all that analogue gear to play them back is long since gone. Also, with crosstalk and everything the sound quality surely hasn’t improved in the last 15 years. But an mp3 version of the original CD tracks is available via our page. So if you’re curious, is the place to look… but don’t be too surprised if it sounds completely different from the Botany Bay you know. By the way, we’re planning to play some songs from Tales… on our forthcoming gigs.

t. – Botany Bay has very diverse sound. Is this intentional, or is it a result of band’s line-up changing and new people bringing in their vision?

S. – For one thing, our approach of making music has changed tremendously over the years. When doing Grounded it was really just me writing the songs, constructing the arrangements, overseeing the recording sessions with the guest musicians, sending back and forth audio files via eMail… it was not until the final year of Grounded’s five-year production time that Laura, our former lead vocalist, and myself actually recorded in the same room, simultaneously.

Beginning with I’ll Send a Postcard When I’m There, we started sharing songwriting duties and recorded a lot together, and that surely had a direct impact on the sound. Another change came when we finally started playing live – you get a totally different point of view when you start to consider what might ‚work‘ in a live setting.

And now, with Steffi, our new lead singer, it’s once again a whole new situation, because we’ve grown fond of doing everything together and as ‚live‘ as possible from the beginning: Jamming, writing down basic song ideas, developing those song ideas, writing lyrics… it’s quite different from what we have done before because now we don’t start recording ‚in earnest‘ until we have a good idea about how the song works. And we actively encourage our guests and contributors to bring in their own vision –we’re very open to new influences, that’s what makes the whole thing really interesting. For example, Wolfgang – who has been our live guitarist since 2009 and has helped a lot to finish Stupid Summer Dreams – has now taken a very active role in arranging and co-producing some of our new material, adding his unique style to the songs; and Felix, our new bass player, has co-written the new lineup’s first single, „How Much Can You Take?“

But in the end, it’s mainly a matter of changing moods and changing conditions. I always aim to express my feelings in my music, and those feelings change… they have changed quite a lot in the last six months. Writing and recording songs with the new lineup is like a new beginning for us, with a lot of positive energy that transcends into the music – if you listen to „Take Cover“ and then to „A Better Way“ you can sense this emotional component quite clearly. I love both songs, yet they sound profoundly different, because they have their sources in different feelings.

t. – This is the question I ask in every interview – what do you think about trip-hop music, and how do you feel when your band is being called „a trip-hop band“?

S. – Well, I always found it rather difficult to define the style of music we’re playing, and I bet any artist is going to tell you that they’re feeling uneasy being pigeonholed… but as a matter of fact, although you’ll never hear me say, „Botany Bay is a trip-hop project and nothing else“, I quite like the trip-hop label, because it’s such a diverse genre. And it’s no secret I absolutely admire acts likeMassive Attack, Tricky, Goldfrapp and Portishead.

I also like the term because there’s really no cheap, poorly performed trip-hop music out there… in contrast to genres like gothic, indie and wave (all genres we’ve also been associated with), where you have a huge difference in quality.

t. – Your music is available for free. Does it help making more people interested in hearing your music?

S. – Whoa. That’s a somewhat controversial topic. We have many fans from the free music scene who’d otherwise wouldn’t have noticed Botany Bay, and we’re grateful for every single one of them, because they’re all very supportive and encouraging. Some of them remain loyal to us from the time we first released music on the ’net to this day – it’s a blessing to have such fans!

But – and that’s BUT written in capital letters – making music freely available on the internet is not a substitute for promotion. We learned this the hard way with Grounded. It doesn’t matter if you create something really special and sink all of your heart and soul and time and money and energy into it – very few people are actually going to take notice unless you permanently work on attracting attention, jumping up and down and yelling „hey! listen to this! here! we’re great! give us a chance!!“ And, unfortunately, I’m notoriously bad at such things, not to mention that my day job and making music doesn’t leave me much time to act as the project’s carnival barker.

Furthermore, especially in Germany, releasing free music is a foolproof way to alienate some people and to get zero attention from magazines and commercial radio stations. Why? Well, first of all, we have a very common and stupid preconception here in Germany, that goes „you get what you pay for“ – if we’re giving it away for free, it can’t be any good. Secondly, music magazines, commercial radio and the music industry form a kind of a symbiotic connection. Music magazine „A“ writes about band „B“ because the promotion agency „C“ of label „D“ pays for the reviews in form of advertisements; the more advertisements, the bigger the review. They’re all quite happy playing their idiotic little A-B-C-D game, and they won’t let outsiders play along. You see, the established media simply has no reason to care about free music, because they get nothing in return. It’s no market. We have it in cold writing from a big and popular German music magazine which is well known for frequently „discovering“ and „supporting“ new talents: „Sorry we don’t have any resources to spend on free music“. Well, that’s capitalism for you.

At one point in 2009, we were in talks with record company blokes who were interested in signingBotany Bay, and we were told, fair in the face and literally, „What’s free music anyway? Never heard of it! Is it even legal? Anyway, let me tell you, as long as you do this ‚free music‘ crap, no one is ever going to take you seriously. You’ll get no reviews, no airplay, no nothing“. But in the end, accepting their offer would have meant selling our souls, and so we gracefully declined.

Well, I used to feel really bitter about all that, because I think we’re doing great stuff and, by comparison, there’s almost no one noticing; and because I think free music is a great idea, and people just don’t get it because the established media is actively keeping it away from them.

But eventually, and especially in the last six months, I learned that success doesn’t really matter so much, as long as the feeling is right; as long as we enjoy doing the things we do. At the moment, this is more the case than ever before. And I like the idea of free music. I like the idea of our fans not having to worry about blood sucking record company lawyers. I like to hope that one day, people will grow tired of the A-B-C-D game, they will realize what free music can do for them, the scene will grow, and more people will notice our music and support us. I know that might be wishful thinking, but it’s wishful thinking of the positive kind.

And with all the stupid economic-political stuff aside – every once in a while, we receive an email of someone who discovered Botany Bay on one of the free music sites on the ’net and they tell us how glad they are having discovered us, how much they enjoy our music, and they really and vividly encourage us to go on… and that’s truly the best incentive I can think of!!

t. – What is Botany Bay up to now? Is the new single going to be followed by a new album?

S. – We’ll definitely release a new EP, maybe even a whole album. Steffi and me are getting along like a house on fire, and that very much helps the creative process. We have six new tracks and numerous ideas and bits and pieces… I just don’t know whether we’ll get it all done this year or in 2011. I mean, if we really do a new album, it’s got to be something worthy of following in the footsteps of Grounded, and that’s no easy task.

At any rate, we’re planning to hit the stage again in winter 2010; We are having a great time writing, playing and recording new material… and we can hardly wait to share our new material and our newfound exaltation with a live audience.

I can hardly wait as well, and you shouldn’t be waiting any longer and begin your journey to Botany Bay right now.




Musikpiraten, September 2009:

Christian: Wer ist Botany Bay und welche Art Musik spielt ihr?

Stephan Kleinert + Laura Dietrich: Botany Bay sind Laura und Stephan, und wie sich das, was wir tun musikalisch einordnen lässt, darüber zerbrechen wir uns gerne immer mal wieder unsere Köpfe. Wenn man mal von den Einflüssen ausgeht, dann geht das von Pink Floyd und den späten Talk Talk über Coldplay bis hin zu Massive Attack. Lauras Stimme klingt für viele Hörer mal nach Kate Bush, mal nach Evanescence. Die Musik entwickelt sich aber ständig weiter, aktuell noch unveröffentlichte Songs gehen in Richtung trip hop, wie z.B. goldfrapp – das kann aber in ein paar Monaten schon wieder anders sein.

Christian: Na da bin ich definitiv mal gespannt, was ihr da für uns in petto habt. Wie lange seid ihr schon zusammen kreativ tätig?

SK+LD: Zum ersten Mal über den Weg gelaufen sind wir uns im Jahr 2000, es dauerte aber weitere 5 Jahre, bis wir zusammen „Grounded“ angingen. Was als musikalische Fernbeziehung über das Internet begann (Berlin – Heidelberg) setzte sich seit 2006 in regelmäßigen Sessions fort, woraus auch eine große Freundschaft und immer häufiger werdende Live-Auftritte entstanden.

Christian: Ihr habt euch jetzt mit dem Stück „Old men with ballpoint pens“ ziemlich kritisch zur politischen Lage in Deutschland geäußert? Wie kommt’s? Es scheint so, als wären in den letzten Jahren die meisten Bands politisch eher extrem zurückhaltend gewesen?

SK: Ich habe ja schon auf unserem Blog geschrieben, dass es uns hauptsächlich darum geht, Gefühle auszudrücken. Angst und Hilflosigkeit sind nun mal auch Gefühle, und zwar genau die, die mich überkommen, wenn ich die politischen Entwicklungen der letzten paar Jahre verfolge… die Tatsache, dass die Bundesregierung mit der Vorratsdatenspeicherung, der Online-Überwachung und der Internetzensur ein Grundrecht nach dem anderen in die Tonne tritt… und wenn ich dann noch mitbekomme, wie Ursula von der Leyen auf ihren Wahlkampfveranstaltungen den Leuten die immer gleichen Lügen erzählt, dann kommt noch ne gehörige Portion Wut dazu, und spätestens dann entsteht ein Song.

Christian: Zu kostenloser Musik im Internet hört man von euch nicht nur positives. Ihr bezieht euch dabei auch auf einen recht kritischen Text von Tilla Pe. Was genau hat euch denn dann veranlasst, überhaupt eure Musik unter CC zu veröffentlichen?

„Hauptsächlich ging und geht es uns darum, gehört zu werden“

SK+LD: Bevor wir „grounded“ überhaupt veröffentlicht hatten, präsentierten wir schon einige unserer Tracks auf Garageband, wobei es uns auch um das Feedback ging, was auf dieser Plattform groß geschrieben wird. Als das Album dann fertig war, wollten wir, dass es möglichst viele Menschen hören… und weitergeben. Wir hatten damals die – aus unserer heutigen Sichtweise heraus – naive Idee, dass es sich schon herumsprechen würde, dass wir gute Musik am Start hätten, dass uns das die eigentlich nötigen Promotion-Aktivitäten ersparen würde. Hauptsächlich ging und geht es uns darum, gehört zu werden.

Aber wir haben uns schon erhofft, dass ein paar mehr Leute, denen unsere Musik gefällt, uns unterstützen, indem sie die CDs (die übrigens sehr liebevoll – und im Falle von „grounded“ auch sehr aufwendig unter Mitwirkung von mehreren renommierten Fotografen – gestaltet sind) bestellen, unsere Musik bei iTunes kaufen oder uns eine kleine Spende zukommen lassen.

Inzwischen wissen wir: Musik promotet sich nicht von selbst, und wenn sie noch so gut ist. Und spenden tut so gut wie niemand etwas. Wir denken, das Bewusstsein dafür, dass für die Musik, die man sich bei jamendo für umme aus dem Netz ziehen darf, mal jemand u.U. harte Arbeit geleistet hat, ist noch nicht allzu weit verbreitet. Es wäre natürlich das Größte für uns, wenn wir irgendwann einmal davon, was wir am allerliebsten tun, leben könnten. Aber wir sehen nicht, dass das mit der Verbreitung von Musik über CC geschehen wird.

Christian: Dem Punkt muss ich widersprechen. Ein sehr schönes Beispiel dafür, dass Musik sich eben doch promoten kann, ist Dub FX, der rein über YouTube so bekannt wurde, dass er mittlerweile in die halbe Welt tourt. Ebenso ist Rob Costlow mit cc-lizenzierter Musik sehr erfolgreich, er hat allerdings mit Magnatune einen sehr engagierten Promoter im Hintergrund. Werdet ihr von einem (Net-)Label exklusiv vertreten, oder könntet ihr euch auch noch weitere Partner suchen?

SK+LD: Du redest bei beiden Acts vom Erfolg der Promotion. Bei Dub FX ist ja der Punkt, dass er sogar eine äußerst geile Promotion-Schiene hat. Nämlich die Show, die er abzieht… seine zahlreichen Performances auf der Straße und die Tatsache, dass er sich bei denen filmen lässt und die Sachen massenweise auf YouTube stellt. Natürlich schafft dies Aufmerksamkeit.

Bei uns hingegen gab es jetzt lange Zeit nichts anderes als einfach nur unsere Musik und unser Blog. Wir möchten jetzt aber nicht so rüberkommen als würden wir uns andauernd beklagen… wir wissen sehr genau, wo unsere Defizite sind… Du musst Dir bewusst machen, wir hatten jahrelang unser Herzblut und das letzte Quäntchen freie Zeit in dieses Projekt gesteckt, und so intensiv, wie wir dafür gelebt hatten, war es uns vollkommen klar, dass das schon bemerkt und gewürdigt werden würde, und sich dann auch verbreiten würde.

Heute ist uns klar, ohne eine vernünftige Werbung und konstantes Auf-sich-selbst-aufmerksam-machen läuft gar nichts. Das siehst Du an Dub FX, der dies schon allein konzeptbedingt mit sich bringt, und auch an Rob Costlow, der, wie Du sagst, einen sehr engagierten Promoter im Hintergrund hat. Bei Botany Bay ist das anders, Promotion ist nun wahrlich nicht unsere Kernkompetenz… eigentlich bräuchten wir eine Promotion-Agentur, aber so etwas kostet Geld. Und da beißt sich die Katze in den Schwanz, wir müssen arbeiten und Geld verdienen, um unsere Musik überhaupt machen zu können. Wir haben nichts übrig, um auch noch Promoter zu bezahlen. Also versuchen wir’s selbst und hoffen, dass wir mit der Zeit besser werden.

Wir werden nicht exklusiv vertrieben, es wären also noch weitere Partner möglich… aber wenn wir ehrlich sein sollen, haben wir nicht die geringste Ahnung, wer da in Frage kommen könnte… und alle, die bis jetzt an uns herangetreten sind, kommen aus dem kommerziellen Umfeld und haben uns dringend geraten, freie Musik bleiben zu lassen und einen ganz klassischen Vertrag mit einem Label + angeschlossener Promo-Agentur + GEMA zu machen.

Christian: Womit verdient ihr euer Geld, wenn ihr nicht gerade als Botany Bay auftretet?

SK+LD: Laura hat eine halbe Stelle an einem Gymnasium in Aachen und leitet einen Chor, Stephan ist Mac-Softwareentwickler in Bonn.

Christian: Lehrerin? So seid ihr dann auf die Idee gekommen, zusammen mit einer Schulklasse ein Album aufzunehmen?

LD: Kleines Missverständnis… die Schulklasse singt nur bei einem Song mit. Ich hatte die 5. Klasse damals in Musik und sie sangen ganz schön, und außerdem ganz für umsonst ;)

20.000 Downloads – 10 Euro Spenden

Christian: Ah ok. Danke für die Klarstellung. Wie viel Geld verdient ihr über Musikverkäufe im Internet? Kommt mehr über Spenden oder über iTunes rein?

SK+LD: Wir haben seit der Veröffentlichung von „grounded“ auf ca. 30 kommerziellen Internetplattformen etwa 20 Euro verdient (lach). Nach zwei Jahren und über 20.000 Downloads haben wir genau 10 Euro an Spenden eingenommen, und zwar von ganz genau einer einzigen Person.

Christian: Jap, Spenden sind durchaus ein Problem. Auch dafür ließe sich Rob als Beispiel heranziehen. Es ist halt doch eine relativ große Hürde, für etwas im nachhinein Geld zu zahlen, das man bereits kostenlos bekommen hat.
Verkaufen sich denn wenigstens eure CDs einigermaßen gut? Die haben immerhin einen deutlich höheren Sammelwert als Downloads.

SK+LD: Wie gesagt, das Internet hat kaum dazu beigetragen, dass wir CDs verkaufen. Die meisten CDs gehen immer noch an Bekannte und Verwandte. Bis man mal soweit aufgestiegen ist, dass CDs einen wahren Sammelwert haben – das dauert noch!!

Christian: Kommen wir zur letzten Frage: Wann und wo kann man euch das nächste mal live sehen?

SK+LD: Unser nächster Live-Auftritt findet am 17.10 im Blue Shell in Köln statt, Beginn des Konzertes ist 20.00h. Wir werden live wie bei den letzten Konzerten wieder verstärkt von Wolfgang Springob (guitar, electronic devices), und wir freuen uns natürlich riesig über
zahlreiches Erscheinen!

Christian: Ich fürchte, da habt ihr einen Termin vergessen…Ihr werden am 3.10. in der Kreativfabrik in Wiesbaden auf der Party vom Free! Music! Contest auftreten. Oder hatte ich euch das noch nicht gesagt? *G*

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